혈중 단백질 수치로 나이 예측할 수 있다?
등록일 2019년 12월 20일 금요일
수정일 2019년 12월 20일 금요일
혈중 단백질 수치로 나이를 예측할 수 있다(사진=셔터스톡)

스탠퍼드대학은 최근 혈액 속 단백질 수치로 나이를 예측하는 방법을 개발했다. 이 연구로 노화가 지속적인 과정이 아니라는 사실을 확인했다.

신경학과 베노이트 리할리어 박사와 연구팀은 노화가 사람의 삶을 제한하는 다양한 만성 질환의 위험 인자라고 주장했다. 연구팀은 이번 연구 결과로 빠르게 노화하고 있는 사람과 심혈관 질환이나 알츠하이머병처럼 노화 관련 질병 위험에 처한 사람을 확인할 수 있게 됐다고 설명했다.

또한 의료업에 종사하고 있는 사람들이 노화 과정을 늦출 수 있는 효과적인 치료 개입법과 치료제를 개발하는 데 도움이 될 것이라고 덧붙였다.

신체의 생리 시계, 373가지 단백질

연구팀은 오랫동안 혈중 특정 단백질이 건강 상태에 대한 정보를 제공하고 있다는 것을 알고 있었지만, 노화가 진행되면서 단백질 수치가 변화한다는 사실은 학계에서 인정하지 않았다고 설명했다. 이에 스탠퍼드대학 연구팀은 혈액 속을 순환하는 단백질 373가지 수치를 관찰하면서 사람의 나이를 추측하는 연구를 진행했다.

이를 위해 18~95세 연령대의 피험자 4,263명의 혈장 단백질을 측정했다. 혈장 단백질이란 '혈액 속의 세포 유리 액체'로 신체를 구성하는 세포의 사역마처럼 기능한다. 따라서 이 단백질의 수치가 변화한다는 것은 사람도 변화하고 있다는 것을 의미한다.

연구팀은 피험자들의 혈장 샘플 수천 개를 분석하고 신체에서 발생하고 있는 내용을 조사했다.

연구팀은 혈액 속을 순환하는 단백질 373가지를 관찰해 사람의 나이를 추측했다(사진=셔터스톡)

생리학적 노화는 일정한 속도로 일어나지 않는다

이번 연구 결과, 사람의 생리학적 노화는 일정한 속도로 진행되지 않는다는 사실을 알게 됐다. 대신 불규칙한 궤도를 보이거나 갑자기 노화가 중단됐다 다시 시작하는 모습을 보였다. 사람의 수명 주기에서 3번의 변곡점이 평균 34세, 60세, 78세에서 나타났다. 또한, 혈중 단백질이 급증하는 시기가 있었다. 혈액 속 단백질은 특정 시기 동안 지속적으로 유지되다 갑자기 줄어들거나 증가하는 변화를 겪었다. 이러한 변화는 청년기와 중년 후반, 고령에 이르렀을 때 3번 나타났다.

 

생리적 연령 vs. 생활 연령

연구팀은 혈액 속을 순환하는 단백질 373가지로 사람의 나이를 정확하게 예측할 수 있다고 설명했다. 그러나 피험자의 생리적 연령과 생활 연령 간에 차이가 발생할 수 있다고 덧붙였다. 생리적 연령은 신체 기능이 뛰어나거나 쇠퇴한 것으로 측정하는 데 반해 생활 연령은 달력을 근거로 측정하는 것이다.

두 가지 연령의 차이를 구체화하기 위해 연구팀은 인지 기능과 손의 악력도 사용했다. 악력이 강하고 인지 기능이 뛰어난 피험자는 생활 연령보다 어린 것으로 측정됐다. 연구팀은 이번 연령 연구를 통해 나이 관련 증상 및 질병을 표적으로 삼을 수 있는 경로와 특징을 파악할 수 있게 됐다고 설명했다.

노화와 건강

유럽연합에 따르면, 세계 인구는 고령화되고 있다. 거의 모든 국가에서 고령층 인구가 늘어나고 있는 것이다. 2050년에 이르면 세계인 6명 중 한 명이 65세 이상일 것으로 추정되고 있다.

 

그리고 2050년까지 60세 이상 세계 인구는 20억 8,050만 명으로 예상되며 아프리카 2억 2,580만 명, 아시아 12억 7,320만 명, 유럽 2억 4,720만 명, 북미 1억 2,280만 명, 라틴아메리카 및 캐리비안 1억 9,820만 명, 오세아니아 1,330만 명으로 분포돼 있을 것이라는 분석이다.

2017년 기준, 60세 이상 세계 인구는 9억 6,200만 명으로 1980년 3억 8,200만 명에서 두 배 이상 증가한 수치였다. 그리고 일반적으로 고령의 여성이 고령의 남성보다 혼자 살 가능성이 높았다.

건강한 노화의 비결

어느 연령대든, 최상의 기분 상태에서 건강하게 생활하는 것이 중요하다. 여기에는 (1)변화에 대처하는 법을 배우고 (2)은퇴 후 자녀들을 떠나 의미 있는 생활을 하며 (3)사회 지원 네트워크와 관계를 이어나가고 (4)활동적으로 생활하며 (5)신체와 정신을 기민하게 유지하는 방법이 포함된다.

유엔에 따르면 세계 인구가 노화하고 있다(사진=셔터스톡)

 

김건우 기자  
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