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정상적인 노화에서 기억과 사고의 변화
2019-02-08 14:30:38
김건우
▲나이가 들면 뇌가 약해진다(사진=ⓒ123RF) 

[메디컬리포트=김건우 기자] 과학자들은 뇌 연결의 발달이 어릴 때는 매우 빠르고 20대 초반에 최고점에 도달한다고 믿었다. 한 사람의 인지 능력은 중년에 이르면 낮아지기 시작하는 것으로 알려져 있었다. 그러나 현재 우리는 그것이 사실이 아니라는 것을 알고 있다. 과학자들이 뇌가 평생에 걸쳐 계속해서 발달하고 변화한다고 믿기 때문이다. 사람의 인생에는 뇌와 그 기능이 안정되어 있는 단계가 없다. 뇌의 인지 능력은 나이가 들수록 약해지는 반면, 다른 것들은 향상된다.

해마를 포함한 뇌의 어떤 부분은 나이가 들면서 보통 작아진다. 신경을 감싸고 신경에 대한 보호를 제공하는 미엘린초 또한 닳아버려서 뉴런 사이의 통신 속도가 느려진다. 뉴런의 표면에서 발견되는 일부 수용체는 뉴런들이 서로 의사소통을 할 수 있게 하는 것인데, 그 기능은 떨어질 수도 있다. 이러한 변화는 일반적으로 메모리에 새로운 정보를 인코딩하고 이미 저장된 정보를 검색하는 개인 능력의 저하를 가져온다.

멀리 있는 뇌 영역 사이의 연결이 강화되는 동안, 수지상 조직은 계속 가지를 친다. 노화로 인해 변화가 일어나면서, 다른 정보 간의 관계를 더 잘 탐지하고, 큰 그림을 보고, 특정 사안의 더 넓은 의미를 이해하는 것이 가능하게 된다. 이것이 지혜의 원천일지도 모른다. 나이를 먹으면서 뇌가 발달하여 숲 전체를 볼 수 있고 잎을 볼 수 없는 것처럼 느껴진다.

나이는 또한 뇌의 구조와 기능에 영향을 미치는 대부분의 뇌 질환에 가장 큰 위험 요인이 된다. 알츠하이머와 같은 많은 형태의 치매는 뇌조직을 손상시키는 비정상적인 단백질 덩어리를 생성시킨다. 심장병과 당뇨 같은 다른 흔한 노화 질병들도 인지 기능을 손상시킬 수 있다. 수면 부족, 약물치료, 우울증, 시력과 청력 부족으로 뇌기능의 간섭이 일어나고 인지 능력 저하의 원인이 될 수 있다.

이러한 변화로 인해, 사람은 나이가 들면서 기억을 떠올리며 약간의 실수를 경험하기 시작할 것이다. 이것이 바로 옛 친구의 이름이 혀끝에 맴돌고 있음에도 기억하기 매우 어려워지는 이유, 또는 찾고 있는 단어를 쉽게 기억하지 못하는 이유다.

뇌는 기억, 의사 결정, 조직화, 계획 등과 같은 생각의 측면 대부분을 통제한다. 인지 능력은 우리의 일상 활동이 얼마나 잘 수행되는지, 그리고 한 인간으로서 독립적으로 살 수 있을 지를 결정한다.

우리가 나이가 들면서 생각하는 방식에 변화를 경험하는 것은 흔한 일이다. 예를 들어, 노인들은 다음과 같은 경험을 할 수 있다.

- 단어를 찾거나 이름을 기억하는 데에 어려움이 증가한다.

- 한번에 여러 일을 동시에 할 수 없다.

- 주의력이 약간 감소한다.

정보 처리 속도

노화 과정은 정보 처리 속도에 영향을 미친다. 젊은 사람들은 나이든 사람보다 감각 정보 처리를 더 빠르게 할 수 있다. 대부분의 변화는 감각 입력을 반응으로 변환하는 중추신경계에서 일어난다. 그러나 변화는 다른 방법으로도 일어날 수 있다. 운동 신경과 감각 신경에서 발견되는 전도 속도 또한 나이가 들면서 느려진다. 모든 연령대의 사람들이 정보의 저장과 검색에서 변화를 경험한다는 것은 주목할 만한 가치가 있다. 정보가 저장되는 곳에서 사실 정보를 검색하고 회수하는 기억의 과정은 나이가 들수록 더 악화된다. 그러나 환경에서 얻어진 정보와 저장된 정보를 일치시키는 인식의 과정은 연령에 따라 영향을 덜 받는다.

일반적으로, 자극에 반응하는 데 걸리는 시간은 노인들이 더 오래 걸린다. 놀라운 일이 생기면 노인들은 보통 천천히 반응한다. 하지만, 나이든 사람들은 젊은 사람들보다 정확성을 더 중요시하는 경향이 있다. 변화를 보상하기 위해 노인들은 보통 속도를 늦추고, 주요 요소들을 연습하고, 목록을 만들고, 기억을 돕는 장치를 이용하려고 애쓰는 것으로 응답한다. 간단히 말해서, 배우는 능력은 동기, 흥미, 활동에 의해 크게 영향을 받는다. 그러나 나이가 들면, 몸을 구부리는 것조차 젊을 때보다 더 많은 시간이 걸리고 더 많은 노력을 필요로 한다.

연령에 따른 지능 감소

나이가 들면서 지능이 떨어지는지에 대한 논쟁은 여전히 뜨겁다. 표준 정보 테스트에서 한 무리의 노인들은 젊은 사람들보다 점수를 적게 받을 수도 있지만, 오랜 시간 동안 관찰된 개인들에게서는 지능의 감소를 거의 발견할 수 없었다. 이해력, 정보 보유, 어휘력과 같은 언어 능력은 일정하게 유지되는 것으로 밝혀지는 반면, 복잡한 다이어그램을 복제하는 데 사용되는 속도와 같은 성능은 시간이 지날수록 감소하는 것으로 보인다.

이것은 우리가 지적 기능의 변화를 측정하기 위해 전통적인 지능 시험에 의존해서는 안 된다는 것을 보여준다. 노인들은 판단의 실수를 피하기 위해 항상 젊은 사람들보다 더 조심하기 때문에, 응답 속도를 결정적인 요소로 이용하는 것은 노인에게 불리하다.

▲ 노인들은 판단 착오를 피하기 위해 응답할 때 젊은 사람들보다 더 조심스럽다(사진=ⓒ123RF) 

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