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잠자는 동안 나타나는 '렘수면행동장애', 원인 및 치료 방안
2018-10-31 15:38:12
박은혜
▲렘수면행동장애는 꿈을 꾸면서 보이는 행동이다(출처=셔터스톡)

잠을 자던 중 옆에 있던 사람이 갑자기 일어나 말을 하거나 걷는 행동을 본 적이 있었다면, 아마도 꿈을 꾸다가 나타나던 행동일 수 있다. 이를 능동적인 꿈이라고 부루는데, 좀 더 정확한 용어로는 렘(REM)수면 행동 장애라는 의미다. 렘수면행동장애(RBD)는 왜 발생할까?

렘수면행동장애

인간은 수면 도중 매 90~120시간마다 렘수면 주기를 거친다. 렘수면이 진행되는 동안에는 신체는 운동 신경을 억제해 일시적인 마비 상태로 두는데, 이는 혹시 모를 무의식적인 공격 행동으로 인한 해를 방지하기 위해서다.

그러나 RBD같은 근육 마비가 불완전할 때 일어나는 행동은 일부 사람들에게는 일생 전혀 일어나지 않는다. 이는 렘수면 상태에서 비정상적인 행동을 하는 것을 보통 일컫는데, 신체적으로 꿈을 꾸는 행동으로 나타나는 수면 장애와 관련된 또 다른 용어인 사건수면(parasomnia)이라고도 불린다.

이 사건수면은 잠을 자는 사람이 갑자기 자신의 사지를 활발히 움직이거나, 혹은 깨어있는 것과 관련된 다른 행동을 한다는 것을 의미한다. 바로 외치거나 말하거나 혹은 걷거나 소리 지르는 등의 행동이다. 이러한 에피소드는 밤마다 최대 4회, 즉 매 렘수면 주기 동안 한 번 정도 나타날 수 있다. 이 증상 자체가 공황을 유발하지는 않지만, 같이 주변에서 자는 사람들에게는 다소 해를 끼칠 수 있다.

사이크 센트럴의 창립자이자 최고경영자(CEO)인 존 M. 그로홀 박사는 이 상태가 꿈을 꾸면서 보이는 행동이라고 정의했는데, 야간 수면에서 경함하는 복잡한 운동 행동을 통해 육체적으로 꿈 상태의 사건에 반응하는 것이라고 설명했다. 그러나 이 현상은 지구상에서 오직 0.5%가량만 경험하는 것으로, 매우 드문 질환으로 볼 수 있다.

수면 전문가인 마이클 브렌스 박사는 특히 이 질환이 발현되는 가장 일반적인 두 가지 방식으로 하나는 수면 중 걸어 다니는 것, 그리고 다른 하나는 수면 중 말을 하는 행동이라고 설명했다. 이러한 행동은 성인의 1%, 그리고 아동의 25%가량에서 흔히 나타나는 것으로 알려진다. 

▲RBD는 렘수면 후 깨는 과정의 에피소드가 반복되는 특징을 보이는데 흔히 깨어나는 의식과 관련된 행동이 동반된다

RBD 증상 및 원인

물론 이러한 흔한 행동은 일부 사람들에게는 그저 재밌는 일에 그칠 수 있지만, 행동 장애로 발전될 경우에는 문제가 심각해질 수 있다. 다만, 이 장애의 원인은 오랫동안 많은 연구들에도 불구하고 정확한 원인 규명이 되지 않았다. 현재는 렘수면행동장애가 특정 증상으로 인해 유발될 수 있다고 추정하고 있다.

그로홀 박사에 따르면, RBD는 렘수면 후 깨는 과정의 에피소드가 반복되는 특징을 보이는데 흔히 깨어나는 의식과 관련된 행동이 동반된다. 그리고 이 행동은 일반적으로 렘수면이 더 자주 발생할 수 있는 수면 주기 후반 동안 발생한다는 특징을 보인다. 물론 드물게 낮에 자는 낮잠에서도 나타날 수 있다.

이외에도 RBD를 겪는다는 것은 사회적 혹은 직업적, 기타 중요한 기능적 역량에 장애가 있을 수 있다는 신호일 수 있다는 주장도 나온다. 게다가 RBD를 가진 사람은 잠재적으로 인지 및 신경 문제를 일으킬 수도 있다는 분석도 나오는데, 가령 기면증이나 파킨슨병, 다중 시스템 위축증, 루이소체 치매, 그리고 샤이-드래건 증후군 등이다. 이전 연구에서는 RBD로 진단받은 사람들 가운데 38%가 12~13년 후에 파킨슨병으로 진행됐다는 결과도 도출된 바 있다.

또한, 약물이나 마약 남용으로 인한 부작용 역시 RBD를 유발시킬 수 있다. 특히 외상후 스트레스 장애(PTSD)로 항우울제를 복용한 사람들의 6%가 RBD를 얻은 것으로 나타났다. 한편, 그로홀 박사는 현재 공존하는 의학적 혹은 정신적 상태가 RBD와 깊은 연관성이 없다고 주장했지만, 반면 일부 전문가들은 낮에 자는 잠이나 수면 무호흡증, 주기적인 사지 운동 장애, 그리고 기면증과 같은 다른 장애와 동시에 발생할 수 있다고 강조하고 있다.

RBD 대처법

그러나 RBD는 충분히 치료가 가능하다. 벤조디아제핀 계열의 약물인 크로나제팜을 저용량으로 복용하면 효과를 볼 수 있는 것으로, 실재로 RBD 환자의 약 90%가 이 약물로 근육 활동이 억제되고 수면 중 몸을 이완시킬 수 있었던 것으로 나타났다. 또한 항우울제나 멜라토닌은 수면 중 공격적 행동을 최소화시킬 수 있다.

수면 위생의 개선도 매우 중요하다. 전문가들에 따르면, 취침 전 너무 많은 알코올 섭취는 피하는 것이 좋은데 가능하면 아예 섭취하지 않아야 한다. 이는 렘수면 주기를 방해하는 효과를 줄일 수 있다. 가장 좋은 방법은 매일 밤 충분한 수면을 취하는 것으로, 수면 부족은 잠재적으로 수면 중 말하는 행동을 유발할 수 있어 주의가 요구된다.

혹시모를 육체적 위험을 방지하기 위해 안전 예방책을 마련하는 것도 필요하다. 매트리스를 바닥에 배치하거나 침대를 벽에 붙이는 것 등으로, 만일 몽유병이 심하다면 예기치 않은 사고를 피하기 위해 1층에서 잠을 자는 것이 가장 좋다. 그리고 침대 주의에는 날카로운 물체나 가구를 배치하지 말아야 한다. 규칙적인 건강 검진도 빼놓을 수 없다.

[메디컬리포트=박은혜 기자]


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