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대식세포에서 변형된 거품 세포, 심혈관질환 유발 원인으로 확인돼
등록일 : 2019-11-05 11:34 | 최종 승인 : 2019-11-05 11:35
최재은
동맥 내 지방 침전물이 질병의 예측변수인 것으로 확인됐다(사진=123RF) 

[메디컬리포트=최재은 기자] 심혈관 질환에서 동맥 내의 지방 침전물이 면역세포 때문에 발생할 수 있다는 연구 결과가 나왔다.

영국 셰필드대학 연구팀이 면역세포 내의 동맥 지방 침전물을 조사한 결과, 대식세포가 거품 세포(foam cell)로 전환돼 동맥벽을 악화시킬 수 있다는 것을 확인했다. 따라서 거품 세포를 표적으로 하는 새로운 치료법으로 동맥질환의 위험성을 줄일 수 있다고 전망했다.

건강에 해로운 음식물 섭취는 심혈관 질환과 직결돼 있다(사진=123RF) 

동맥 내 공간을 잠식할 수 있는 거품 세포

건강에 해로운 지방이 다량으로 함유된 식품을 섭취하면 심혈관 질환 유발 가능성이 높아진다. 이는 지방이 동맥 벽에 축적되기 때문이다. 지방 침전물은 크기 때문에 동맥 내의 혈류를 저해해 고혈압을 유발한다. 그리고 혈압이 높아지면 심장마비 또는 뇌졸중이 발생할 가능성이 높아진다.

셰필드대학 연구팀은 레스터대학 및 미국과 헝가리의 연구팀과 협업을 통해 동맥 벽의 지방 침전물을 조사했다. 이번 연구의 취지는 심혈관 질환 발생률을 낮추는 새로운 치료법을 개발하는 것이었다.

수석 저자인 앙드레 키스 토스 박사는 "대부분 인구 집단에서 발생하는 심혈관 질환의 유전학을 조사한 결과 TRIB1이 그 유발 원인이라는 사실을 밝혀냈다"며 "면역세포에서 TRIB1의 기능을 직접 해결할 수 있는 것은 이번이 처음"이라고 설명했다.

미국 주별 조사 결과 앨러배마와 미시시피, 오클라호마 주에서 심혈관 질환 사망자 수가 가장 높았다(사진=123RF)

연구팀은 일반적으로 동맥에 존재하고 있는 세포와 적혈구를 분석했다. 연구팀이 조사한 세포 중 하나는 대식세포라고 하는 면역세포의 일종이었다. 이 세포는 이물질을 잡아먹고 스스로 감지한 병원균을 제거하는 기능을 하는 동시에 지방 침전물을 제거하는 일도 한다.

지방 침전물은 동맥의 일부가 아니기 때문에 대식세포는 동맥벽을 깨끗이 하기 위해 과잉 지방을 먹어치우는 것이다. 하지만 지나치게 많은 잔여 지방을 섭취한 대식세포는 콜레스테롤을 잔뜩 짊어지고 있는 거품 세포로 변형된다.

이 거품 세포가 동맥에 누적되면 결국 동맥이 폐색되고 동맥 질환 유발로 이어지게 되는 것이다.

거품 세포가 동맥에 축적되는 이유를 조사한 결과, 대식세포 내의 트리블-1(Tribble-1)이라는 단백질이 거품 세포가 먹을 수 있는 콜레스테롤 양을 결정한다는 사실을 확인했다. 즉, TRIB1의 수치가 높으면 거품 세포의 콜레스테롤 흡수 수용체를 높인다는 의미다. 그리고 이 수용체를 줄이면 동맥 질환 유발률을 낮출 수 있다.

 

 

전 세계 심혈관 질환 사망자

미국 보건 조사에 따르면, 앨러배마와 미시시피, 오클라호마가 미국 내에서 심혈관 질환 사망률이 가장 높은 것으로 확인됐다. 그리고 그 다음으로 아칸사스, 루이지애나, 테네시, 켄터키, 웨스트 버지니아, 미시건, 네바다 순이었다.

한편, 2016~2017년 사이 전세계적으로 심혈관 질환으로 사망한 사람의 수가 수백만 명에 달했다. 2016년 기준, 70세 이상 성인 중 1,109만 명, 50~69세 연령대에서는 513만 명, 15~49세 연령대 126만 명이 심혈관 질환으로 사망했다. 

그리고 5~14세 연령대의 1만 6,311명도 소아 심혈관 질환으로 사망했으며 5세 이하 아동 3만 2,015명도 이로 인해 사망했다.

2017년에는 심혈관 질환으로 인한 70세 이상 사망자 수가 1,134만 명을 기록해 전년보다 수치가 높아졌다. 그리고 50~69세 연령대는 515만 명, 15~49세는 126만 명이 사망했다. 

 

 

하지만 5~14세 연령대 소아 심혈관 질환 사망자는 1만 5,360명으로 전 년에 비해 소폭 감소했다. 5세 이하의 영유아 사망자 수도 3만91명을 기록해 전 년에 비해 줄었다.

한편, 이번 연구 결과는 새로운 치료법 개발로 직접 이어지지는 않았지만 동맥 질환 이면의 세포 메커니즘이 지방 침전물이라는 사실을 알 수 있게 됐다. 그리고 이 같은 메커니즘을 표적으로 하는 치료법을 개발하는 것이 긍정적 결과를 도출할 수 있을 것이라는 결론을 도출했다.

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